El tie-break compleix mig segle a Barcelona

El 1971, la irrupció en el Trofeu Conde de Godó dels tennistes professionals de la World Tennis Championships (WCT), va portar a Barcelona la novetat més revolucionària en la centenària manera de comptar els punts disputats en un partit de tennis: el tie-break.

Des de 1875, quan el Marylebone Criquet Club londinenc va regular les normes del tennis, regles que dos anys més tard va adoptar el All England Lawn Tennis Club de Wimbledon en la seva primera edició del torneig, l’estranya aritmètica del 15, 30 i 40 per a decidir els jocs s’havia mantingut invariable. Trencar amb aquesta tradició, i adoptar un sistema nou per a decidir els sets, va ser tot un repte per a la direcció tècnica del Trofeu Conde de Godó.

Ni Roland Garros, ni Wimbledon, ni les eliminatòries de Copa Davis, els esdeveniments més seguits al nostre país, van utilitzar el tie-break al 1971. Conscients d’aquesta realitat, Miguel Lerín, director del Trofeu Conde de Godó, i Jaime Bartrolí, director esportiu del RCTB-1899, van organitzar una sessió especial amb la premsa per a explicar-los els detalls del tie-break, i sol·licitar-los que els publiquessin en els seus mitjans per a il·lustrar a l’afició. Lerín i Bartrolí van indicar que “serà mes senzill cridar a la fórmula desempati que tie-break, perquè així s’entendrà millor que res té a veure amb la fórmula clàssica“.

Tennista, músic, poeta, editor, col·leccionista, líder cívic i visionari, Jimmy van Alen va ser l’inventor del tie-break. El lema de la seva vida era: “si no arrisques en profunditat, mai podràs aconseguir el màxim“. El seu invent data de 1965, quan en un estudi titulat Van Alen Streamlined Scoring System (VASSS), va introduir el concepte de sudden seath (mort sobtada), per a desempatar un set. En 1970, el US Open va ser el primer Gran eslam a acceptar-lo, no sense detractors, el ja denominat tie breaker.

James van Halin va néixer el 19 de setembre de 1902 en Newport, Rhode Island, en el si d’una de les famílies més rellevants de l’escena americana. El seu avi, James John van Alen, conegut com ‘El Príncep de Gal·les Americà’ va ser un dels líders de la societat novaiorquesa. La seva mare, Margaret Louise Post, estava entroncada familiarment amb les famílies Vanderbilt i Astor. Daisy, com se’l coneixia col·loquialment, era la dona més influent en la vida social de Newport. No hi havia festa més luxosa i distingida en Newport, que la Festa de Nadal que Daisy organitzava.

La mansió Wakehurst de Newport, una rèplica exacta del britànic Palau de Wakehurst, va ser el lloc on va créixer James van Alen. La mansió tenia multitud de servents, luxoses estades decorades amb armadures i, en tot moment, un Rolls Royce aparcat en l’entrada. Lògicament, els Van Alen eren socis del Newport Casino, el fabulós club construït per James Gordon Bennet, i seu en la qual va començar a disputar-se el US National Championship, l’actual US Open. La família posseïa luxoses mansions a Nova York, París i Londres, un apartament a Madrid, i un condomini a les Illes Verges.

Van Alen va començar a jugar al tennis en les pistes del Casino de Newport. Durant la seva estada universitària a Europa, va participar en els tornejos de la Costa Blava (Niça, Montecarlo i Cannes), a Wimbledon i en Roland Garros. De retorn a Newport, va contreure matrimoni en 1929 amb Eleanor Langley, filla d’un dels magnats de la borsa novaiorquesa. Amb l’inici de la II Guerra Mundial, es va allistar en la US Navy, i va col·laborar en diversos temes editorials en les forces armades.

Col·leccionista de tot el relacionat amb el tennis, en 1954 va fundar el International Tennis Hall of Fame. Després de la inauguració, es va desesperar veient la final del torneig en la qual Richardson va derrotar a Clarke per 6-3, 9-7, 12-14, 6-8 i 10-8. “Aquests partit en els quals no controles el temps són una tortura xinesa per a jugadors, àrbitres i públic“, va dir als seus amics que impacientaven perquè volien veure a Lew Hoad i Ken Rosewall, que jugaven el doble, partit el qual va ser canviat de pista. Onze anys després, va presentar al VASSS.

El sistema consistia a jugar lliguetes en comptes d’eliminació directa amb el ‘sistema 31’. Es va redactar el següent reglament: “El partit es jugarà al millor de 31 punts amb dos de diferència. Es canviaria de servei cada cinc jocs, amb canvi de costat en els jocs precedents als 5, 15, 25, 35 punts. El nou sacador efectuarà el seu primer servei al costat contrari al que hagi efectuat l’últim servei el seu rival, ja que d’aquesta manera es servirà el mateix nombre d’ocasions a l’esquerra i a la dreta. En cas d’empat a 30, es jugaran altres vuit punts, amb canvi de servei cada dos jocs, per a determinar el guanyador, i així successivament en cas d’empat a 34 o successius“.

La idea no va seduir a gairebé ningú, i van sobrenomenar a James com el ‘Bolxevic de Newport’ per la seva proposta de revolució. Però Van Alen no es va rendir, va posar 10.000 dòlars en joc entre 10 professionals (Laver, Rosewall, Gonzales, Drysdale i Segura entre ells) per a disputar un torneig amb el seu sistema. Els seus detractors ho van batejar com ‘El Derby del Conillet d’Índies’. Els arguments eren que la fórmula beneficiava als grans sacadors. Laver va guanyar el torneig, es va embutxacar prop de 2.000 dòlars, però el que millor va funcionar del sistema 31 va ser la manera de desempatar: la mort sobtada.

Bill Talbert, director del US Open, va mostrar el seu interès per la idea de Van Halin, que va guardar en un calaix el sistema 31, i es va centrar en millorar la fórmula del desempat. Quan Talbert va anunciar que el torneig es jugaria amb mort sobtada quan s’arribés a empat a 6 en un parcial, molts tennistes li van criticar obertament. “Els jugadors no compren entrades“, va ser la frase amb la qual Talbert els va contestar.

El més curiós va ser la reacció del públic, la majoria del qual no tenia ni idea de com funcionava. Per a això, Van Alen i Bill Talbert van idear una cosa molt curiosa. Quan s’arribava a l’empat a sis jocs, el jutge àrbitre aixecava una bandera de color vermell escarlata amb les lletres S i D (sudden death) ben visibles i estampades en blanc. També, encara que de grandària molt més petita, la bandera tenia un logotip format per una V croada amb una A (Van Alen).

Encara que no sabessin el reglament, els espectadors reconeixien que era el moment decisiu, i es produïa un silenci inquietant. La tensió semblava multiplicar-se“, va explicar Arthur Ashe d’aquella primera experiència. Rod Laver va ser qui va comentar que la fórmula havia agradat, però que un desempat a 8 punts era molt curt per a tancar un set intens. Van Alen va considerar encertada l’apreciació de Laver. Pocs dies després, en el torneig indoor de Filadèlfia, es va passar de mort sobtada a tie breaker, la fórmula que encara subsisteix en els nostres dies.

En el seu debut a Barcelona, el tie-break es va aplicar en 21 trobades, 10 individuals i 11 dobles. El primer va ser disputat entre Luis Bruguera i l’australià Phil Dent en primera ronda, i va ser guanyat pel pare de l’actual capità de l’equip espanyol de Copa Davis. Només una trobada es va resoldre només en tie-breaks, el de quarts de final de la prova de dobles en el qual Marty Riessen i Tom Okker van superar a Arthur Ashe i Bob Lutz per un doble 7-6. A penes tres partits del quadre individual van veure un desenllaç per tie-break. Un total de sis de dobles es van decidir amb un tie break final, entre ells la final en la qual Zeljko Franulovic i Juan Gisbert es van imposar a Andrés Gimeno i Cliff Drysdale per 7-6, 6-2 i 7-6.

PEDRO HERNÁNDEZ

PATROCINADORS PRINCIPALS

PATROCINADORS

COL·LABORADORS

MEDIA PARTNERS