Manolo Santana: L´amo de la pista talismà | Barcelona Open Banc Sabadell
21/03/2020

Manolo Santana: L´amo de la pista talismà

Entre 1956 i 1971, Manolo Santana va disputar 120 partits oficials de caràcter internacional en les pistes del Reial Club Tennis Barcelona-1899 RCTB). Va guanyar 98 d'ells, amb victòries individuals en el Trofeu Conde de Godó en 1962 i 1970, i en dobles en 1963, formant parella amb Roy Emerson, i en 1970 al costat de Lew Hoad. No obstant això, la gran explosió popular de Santana va ser en 1965 i va tenir com a escenari la pista talismà del RCTB, espai en el qual va ser líder d'un equip que va guanyar 18 eliminatòries de Copa Davis.

En 1956, el nom de Manolo Santana apareix per primera vegada en el quadre individual del Trofeu Conde de Godó. El sorteig havia ofert que el seu rival en primera ronda fos el novaiorquès Irvon Dorfman, però Santana, que tenia llavors 18 anys i que havia rebut una invitació federativa, no va participar finalment en el torneig.

La primera aparició de Santana en una competició internacional en el RCTB va ser el 18 de maig de 1958, amb motiu de l'eliminatòria de Copa Davis entre Espanya i Suècia, que van acabar guanyant els nòrdics per 2-3. No era una data qualsevol, ja que en la vespra es va disputar la final de la sisena edició del Trofeu Conde de Godó en la qual el suec Sven Davidson es va imposar a l'australià Mervyn Rose. Els esforços organitzatius del RCTB per a compaginar tots dos esdeveniments van ser encomiables, i en tots dos casos va comptar amb el suport incondicional dels espectadors.

Santana havia debutat en Copa Davis un mes abans, en una eliminatòria davant Israel disputada en el Gezira Sporting Club del Caire, en la qual va guanyar els seus dos punts davant Adel Ismail i Ibrahim Badreldin-Sayeh. Manolo, en carta enviada al club, va excusar la seva participació en el Trofeu Conde de Godó al·legant obligacions escolars. En realitat, Santana, que ja havia aconseguit la seva primera victòria de categoria un mes abans en els Campionats d'Espanya, superant a Andrés Gimeno en semifinals i a Juan Manuel Couder en la final, volia arribar fresc a la Copa Davis, una competició que amb el pas dels anys marcaria la seva carrera.

Però la fortalesa de l'equip suec va frustrar les il·lusions de l'equip espanyol i de Santana. Amb Davidson pletòric de moral després d'aixecar el Trofeu Conde de Godó i el bon fer de Ulf Schmidt, el número 2 suec, els nòrdics es van emportar la victòria. Santana, amb l'eliminatòria resolta, va aconseguir la seva primera victòria en la pista central del RCTB superant a Jan Erik Lundqvist en l'últim partit.

La bona memòria d´Arilla

En 1959, Manolo Santana aconsegueix per primera vegada les semifinals del Trofeu Conde de Godó, sent eliminat en un sensacional partit per Neale Fraser, i en 1960 és frenat per Roy Emerson en els quarts de final. Després del torneig, i amb l'anunci d'Andrés Gimeno de la seva passada al professionalisme, Santana quedava com a líder del tennis a Espanya. José Luis Arilla recorda molt bé aquell transcendental moment: “La Copa Davis era al costat dels Grand Slams el màxim en aquell moment, i a Espanya, possiblement excepte Wimbledon, era el torneig més important. Jaime Bartrolí, el capità de l'equip espanyol, sabia que per a guanyar la Copa Davis comptava amb un jugador d'excepció com era Santana, però que necessitava formar un equip unit, en el qual tots anéssim a una”.

“Quan Gimeno va acceptar la proposta professional -prossegueix Arilla-, la qual cosa vetava la seva participació en la Davis, van canviar moltes coses. Durant l'any 1960, a més d'unir-nos en la Copa Davis, jo havia jugat regularment els dobles amb Andrés Gimeno i vam tenir una gran campanya, aconseguit la final de Roland Garros, sent finalistes en tots els tornejos de la gira del Carib i arribant al All England Club de Wimbledon com a tercers caps de sèrie. En 1961, Bartrolí va apostar pel meu germà Alberto per a formar parella amb Santana en la Davis”.

Arilla prossegueix tirant mà a la seva prodigiosa memòria: “No va ser fins a l'any següent quan el capità em va designar per a formar parella amb Manolo. Debutem davant Alemanya en les pistes del Club de Tennis del Real Madrid en 1962 i vam perdre davant Wilhelm Bungert i Christian Kuhnke en quatre sets. Malgrat això, Bartrolí va continuar apostant des de llavors com la parella de l'equip. Guanyem dobles importants, conforme anàvem jugant junts més eliminatòries creem automatismes millors, però sens dubte el gran moment, aquest instant en el qual van canviar moltes coses, va ser quan en 1965 derrotem als Estats Units en la pista talismà batejada així per Juan José Castillo. La força de la televisió, en aquella sensacional temporada que ens va portar a disputar per primera vegada la final de la Copa Davis, va popularitzar el tennis en tots els racons del país i va convertir a Manolo Santana en un heroi esportiu a l'altura de les grans estrelles del futbol”.

Abans d'aquest màgic 1965 en el qual Espanya va aconseguir per primera vegada la final de la Copa Davis amb 17 partits guanyats pel jugador madrileny, Manolo Santana ja atresorava un palmarès envejable. Tenia ja en aquells dies en les seves vitrines tres tornejos de Grand Slam (Roland Garros 1961 i 1964, i Wimbledon 1965), s'havia imposat en el Trofeu Conde de Godó en 1962 (Krishnan) i havia aconseguit altres tres finals en 1961, 1963 i 1964 (Emerson). A final de la temporada 1965, Santana acumulava 54 títols internacionals.

La seva última aparició

Ara es compleixen 50 anys des de l'última aparició de Manolo Santana en la pista talismà. En ocasió del Trofeu Conde de Godó, que per primera vegada obria la seva porta als tennistes professionals -un any abans va ser finalista davant Orantes en una final ajornada per la pluja-, Manolo Santana va arribar a Barcelona sense la condició de gran favorit.

A causa de les seves obligacions professionals amb l'empresa Phillips Morris, i també per la seva decisió d'estar més amb la seva família, Santana havia anunciat mesos abans que la de 1970 seria la seva última temporada disputant tornejos de Grand Slam i que potser jugaria alguna competició com a diversió a partir de llavors.

Santana va aparèixer com a sisè cap de sèrie del torneig, per darrere d'un quadre de competició encapçalat per Rod Laver, Ken Rosewall, Andrés Gimeno, Cliff Drysdale i Jan Kodes. Però en la qual acabaria sent la seva última gran victòria internacional, Manolo va sorprendre propis i estranys amb un doblet en la pista talismà. En la gran final individual es va imposar a Rod Laver i formant parella amb Lew Hoad va guanyar els dobles superant al tàndem format per Andrés Gimeno i Rod Laver.

En 1971, el nom de Manolo Santana apareix de nou en el quadre oficial del torneig, ja que el club l'havia concedit una plaça d'invitació per si considerava defensar el seu títol, però finalment el tennista madrileny va declinar la seva presència en el torneig. 

Curiosament, la història de Manolo Santana en el torneig barceloní comença i acaba amb un “walk-over”.

 

Pedro Hernández